NASA’s Perseverance Rover điều tra địa hình sao Hỏa

NASA’s Perseverance rover đang rất thành công trong chiến dịch khoa học thứ hai, thu thập các mẫu lõi đá từ các đặc điểm trong khu vực được các nhà khoa học từ lâu coi là triển vọng hàng đầu để tìm kiếm các dấu hiệu của sự sống vi sinh vật cổ đại trên sao Hỏa. Người thám hiểm đã thu thập bốn mẫu từ một châu thổ sông cổ trong miệng núi lửa Jezero của Hành tinh Đỏ kể từ ngày 7 tháng 7, nâng tổng số mẫu đá hấp dẫn về mặt khoa học lên 12 mẫu.

Thomas Zurbuchen, phó quản trị viên khoa học của NASA tại Washington, cho biết: “Chúng tôi chọn Miệng núi lửa Jezero cho sự bền bỉ để khám phá vì chúng tôi nghĩ rằng nó có cơ hội tốt nhất để cung cấp các mẫu tuyệt vời về mặt khoa học – và bây giờ chúng tôi biết rằng chúng tôi đã gửi máy dò đến đúng vị trí”. “Hai chiến dịch khoa học đầu tiên này đã mang lại một lượng mẫu đa dạng đáng kinh ngạc để mang trở lại Trái đất bởi chiến dịch Trả lại Mẫu trên Sao Hỏa”.

Rộng 28 dặm (45 km), miệng núi lửa Jezero có một vùng châu thổ – một đặc điểm hình cánh quạt cổ xưa được hình thành cách đây khoảng 3,5 tỷ năm tại nơi hội tụ của sông và hồ trên sao Hỏa. Sự kiên trì hiện đang nghiên cứu các loại đá trầm tích của vùng châu thổ, được hình thành khi các hạt có kích thước khác nhau lắng xuống trong môi trường nước một lần. Trong chiến dịch khoa học đầu tiên của mình, người thám hiểm đã khám phá tầng của miệng núi lửa, tìm đá mácma, hình thành sâu dưới lòng đất từ ​​magma hoặc trong quá trình hoạt động của núi lửa ở bề mặt.

Nhà khoa học Ken Farley thuộc dự án Perseverance, Ken Farley của Caltech ở Pasadena, California cho biết: “Vùng châu thổ, với các loại đá trầm tích đa dạng, tương phản tuyệt đẹp với đá mácma – được hình thành từ sự kết tinh của magma – được phát hiện trên đáy miệng núi lửa. “Vị trí liền kề này cung cấp cho chúng tôi sự hiểu biết phong phú về lịch sử địa chất sau khi miệng núi lửa hình thành và một bộ mẫu đa dạng. Ví dụ, chúng tôi đã tìm thấy một loại đá sa thạch mang theo các hạt và mảnh đá được tạo ra ở xa miệng núi lửa Jezero – và một loại đá bùn bao gồm các hợp chất hữu cơ hấp dẫn ”.

“Wildcat Ridge” là tên gọi của một tảng đá rộng khoảng 3 feet (1 mét) có khả năng được hình thành từ hàng tỷ năm trước khi bùn và cát mịn lắng đọng trong một hồ nước mặn đang bốc hơi. Vào ngày 20 tháng 7, người thợ lặn đã mài mòn một số bề mặt của Wildcat Ridge để nó có thể phân tích khu vực này bằng thiết bị có tên là Quét Môi trường sống có thể sử dụng với Raman & Phát quang cho Tổ chức & Hóa chất, hoặc SHERLOC.

Phân tích của SHERLOC chỉ ra rằng các mẫu có một loại phân tử hữu cơ tương quan về mặt không gian với các phân tử của khoáng chất sunfat. Các khoáng chất sunfat được tìm thấy trong các lớp đá trầm tích có thể mang lại thông tin quan trọng về môi trường nước mà chúng hình thành.

Vật chất hữu cơ là gì?

Các phân tử hữu cơ bao gồm nhiều loại hợp chất được tạo ra chủ yếu từ cacbon và thường bao gồm các nguyên tử hydro và oxy. Chúng cũng có thể chứa các nguyên tố khác, chẳng hạn như nitơ, phốt pho và lưu huỳnh. Mặc dù có những quá trình hóa học tạo ra những phân tử này không cần sự sống, nhưng một số hợp chất trong số này là những khối cấu tạo hóa học của sự sống. Sự hiện diện của các phân tử cụ thể này được coi là đặc tính sinh học tiềm năng – một chất hoặc cấu trúc có thể là bằng chứng của sự sống trong quá khứ nhưng cũng có thể được tạo ra mà không có sự hiện diện của sự sống.

Vào năm 2013, tàu thám hiểm sao Hỏa Curiosity của NASA đã tìm thấy bằng chứng về chất hữu cơ trong các mẫu bột đá và Perseverance đã phát hiện ra chất hữu cơ trong miệng núi lửa Jezero trước đây. Nhưng không giống như phát hiện trước đó, phát hiện mới nhất này được thực hiện ở một khu vực mà trong quá khứ xa xôi, trầm tích và muối đã được lắng đọng thành hồ trong những điều kiện mà sự sống có thể tồn tại. Trong phân tích Wildcat Ridge, thiết bị SHERLOC đã ghi nhận những phát hiện hữu cơ phong phú nhất trong sứ mệnh cho đến nay.

Farley cho biết: “Trong quá khứ xa xôi, cát, bùn và muối tạo nên mẫu Wildcat Ridge đã được lắng đọng trong những điều kiện mà sự sống có thể phát triển mạnh mẽ. “Thực tế là các chất hữu cơ được tìm thấy trong một loại đá trầm tích – được biết đến với việc bảo tồn các hóa thạch của sự sống cổ xưa trên Trái đất – là rất quan trọng. Tuy nhiên, có khả năng như các công cụ của chúng tôi trên Perseverance, các kết luận thêm về những gì có trong mẫu Wildcat Ridge sẽ phải đợi cho đến khi nó được đưa trở lại Trái đất để nghiên cứu chuyên sâu như một phần của chiến dịch Trả mẫu Sao Hỏa của cơ quan. ”

Bước đầu tiên trong chiến dịch Trả lại Mẫu Sao Hỏa của NASA-ESA (Cơ quan Vũ trụ Châu Âu) bắt đầu khi Perseverance nghiên cứu mẫu đá đầu tiên của mình vào tháng 9 năm 2021. Cùng với các mẫu lõi đá của nó, tàu thám hiểm đã thu thập một mẫu khí quyển và hai ống nhân chứng, tất cả trong số đó được lưu trữ trong bụng của rover.

Sự đa dạng về địa chất của các mẫu đã được mang trong máy dò rất tốt nên nhóm nghiên cứu đang xem xét việc gửi các ống chọn lọc gần chân đồng bằng trong khoảng hai tháng. Sau khi lưu trữ bộ nhớ cache, rover sẽ tiếp tục khám phá delta của nó.

“Tôi đã nghiên cứu về khả năng sinh sống và địa chất của sao Hỏa trong phần lớn sự nghiệp của mình và biết trực tiếp giá trị khoa học đáng kinh ngạc của việc trả lại một cách cẩn thận”